Data & machine learning

De zoektocht van start-up Aidence

jovanjaric / Getty Images / iStock

De Amsterdamse start-up Aidence ontwikkelt software die longkanker in een vroeg stadium herkent. De ondernemers hebben investeerders gevonden en medisch-specialisten die meewerken aan het product.

Het is in alle opzichten een klassieke start-up, het jonge bedrijf Aidence. Er worden lange dagen gemaakt om het hoofd water te houden. De medewerkers ogen jeugdig en dragen hippe baardjes, en Chief Operations Officer Jeroen van Duffelen houdt zich niet alleen bezig met business development en partnerships, maar ook met huisvesting, lunches en koffie en thee.

Aidence ontwikkelt software voor de analyse van medische beelden en patiëntdata. Het eerste concrete product moet longkanker in een vroeg stadium herkennen. ‘Longkanker vergt veel slachtoffers omdat de ziekte vaak te laat wordt ontdekt’, legt Van Duffelen uit. ‘Behandeling met een reële kans van slagen is in zo’n laat stadium niet meer mogelijk. Maar er zijn indicatoren die een vroegere herkenning mogelijk maken. Naar die mogelijkheden zijn wij op zoek. Slaag je daarin, dan kunnen veel patiënten nog wél worden geholpen.’

Deep learning

Software op basis van deep learning, waarbij gebruik wordt gemaakt van gigantische hoeveelheden data, staat aan de basis van de Aidence-oplossing. Het Amsterdamse bedrijf claimt met zijn product snelle, goedkope en nauwkeurige diagnoses van röntgen-, MRI- en CT-beelden te kunnen maken, die de radioloog ondersteunen bij de diagnose.

Het feit dat Aidence diverse prijzen heeft gewonnen op het gebied van artificial intelligence en oncologiediagnostiek, ondersteunt deze aanspraken. Maar toch is het lastig om het product aan de man te brengen als de goedkeuring eenmaal is geregeld.

Op dat vlak is bij Aidence sprake van voortschrijdend inzicht. ‘In het begin richtten we ons op de commerciële radiologiebedrijven die diensten aan ziekenhuizen leveren, in de veronderstelling dat zij belangstelling zouden hebben voor een product dat hun radiologen helpt hun werk beter, sneller en goedkoper te doen.’

Vroeger stadium

Maar dat viel tegen. Want wat is het geval? ‘Als je ons product gebruikt, kun je als radioloog onmiskenbaar betere zorg leveren, want je ontdekt longkanker immers in een vroeger stadium. Voor patiënten, en trouwens ook voor verzekeraars, een interessant gegeven.’

Dat is echter niet het hele verhaal. ‘Want eenvoudiger wordt het werk van de radioloog door onze oplossing nog niet. Daarbij is het van belang om je even te verplaatsen in zijn positie. Een radioloog moet een foto van de longen van een patiënt beoordelen op tientallen kenmerken, waarvan het ontdekken van mogelijke vroege stadia van longkanker er maar één is. Toepassing van ons product betekent dus dat één specifiek kenmerk automatisch wordt geanalyseerd, maar daarnaast moet de radioloog alle andere kenmerken nog handmatig rapporteren.’

Strategie wijzigen

Langzaamaan werd dus duidelijk dat commerciële radiologiebedrijven terughoudend zijn. Dit inzicht betekende dat Aidence zijn strategie moest wijzigen; het bedrijf moest zich op de ziekenhuizen zelf richten. Omdat deze werkwijze meer tijd kost, verschuift de focus van Aidence naar de lange termijn. Investeerders werden meer dan ooit noodzakelijk om de in totaal tien personeelsleden van het bedrijf te kunnen betalen.

Uiteindelijk boekte Aidence op dit vlak succes. Er werd een investering van 2,25 miljoen euro bekendgemaakt van een consortium bestaande uit de durfinvesteerders Northzone, HenQ en Health Innovations en het investeringsfonds van het Haagse ziekenhuis Haaglanden. In het persbericht gaf Aidence te kennen dat het geld wordt gebruikt voor  versterking van het technische team en uitbreiding van de verkoopafdeling.

Uitbetaling salarissen

‘In de praktijk betekent dat vooral uitbetaling van de salarissen’, aldus Van Duffelen. ‘Voor de ontwikkeling van een innovatief product als het onze heb je goede mensen nodig naar wie veel vraag is op de arbeidsmarkt. Wij beschikken als start-up over een speciale vibe die populaire werkgevers als Google en Facebook ontberen, maar je zult je mensen toch echt moeten betalen.’

Dat een en ander balanceren is op een slap koord, bleek in de maand voordat de investeerders hun besluit om te investeren in Aidence bekendmaakten. ‘We konden in die periode gelukkig een beroep doen op een overbruggingskrediet van de RVO, de Rijksdienst voor Ondernemend Nederland. Zonder die financiering hadden we het de afgelopen maanden niet volgehouden.

‘Wat dat betreft kijk ik wel eens met enige jaloezie naar de Verenigde Staten, waar start-ups die veel minder ver zijn dan wij, soms met gemak 10 of 15 miljoen dollar ophalen. Bedrijven die er soms na een jaar alweer mee ophouden omdat ze eigenlijk geen uitgewerkt idee hebben. Met enige regelmaat komt onze AI-man, die veel in Silicon Valley is, voormalige werknemers van dergelijke bedrijven tegen. Soms willen ze graag bij ons aan de slag. Maar jammer genoeg blijken ze, als je even doorvraagt, meestal niet over de juiste kwalificaties te beschikken.’

Deelname medisch specialisten

In Europa zijn de stimuleringsbedragen dus lager dan in de VS. In dat perspectief is de 2,25 miljoen euro van het Nederlandse investeringsconsortium een niet onaanzienlijk bedrag. Uniek is verder de deelname van medisch specialisten aan het project, verenigd in het medisch-specialistisch bedrijf (msb) van het Haaglanden Medisch Centrum. ‘Wij werken met volle overtuiging mee’, zegt Alexander de Vries, voorzitter van het msb. ‘Wij hebben het volste vertrouwen in Aidence, omdat wij ons er maar al te zeer bewust van zijn dat je op basis van artificial intelligence veel kunt bereiken. Het gaat in de radiologie om grote hoeveelheden beelden; betrouwbare software biedt dan een geweldige ondersteuning. En uiteraard hebben we als zorginstelling niet de technische kennis in huis om daar zelf structureel mee aan de slag te gaan.’

De samenwerking met Aidence en de durfinvesteerders verloopt goed, aldus Alexander de Vries. Dit ondanks de voor de hand liggende verschillen in taal en visie tussen zorgverleners, financiële mensen en ict’ers. ‘Wij vinden de samenwerking vooral leuk, je wereld wordt er groter door. Onze inzet is: wij hebben er straks iets aan als dit product op de markt is verschenen; laten we er nu dan een bijdrage aan leveren om de kwaliteit en de effectiviteit op een hoger niveau te brengen.’

Stappen naar succes

Ondanks dat blijft Jeroen van Duffelen realistisch. ‘De kansen voor dit type technologie zijn ongekend groot, en we doen er alles aan om van ons bedrijf een succes te maken, maar de zorgmarkt is complex en onze technologie nog niet breed bekend. Van de tien start-ups in de medische sector levert er gemiddeld maar eentje een megaklapper op voor de investeerders. Twee van de tien blijven onder meer normale condities voortbestaan en de rest zal het niet langer dan een jaar of vijf volhouden.

‘Dit hoge risicoprofiel heeft veel investeerders ervan weerhouden om met ons in zee te gaan. Gelukkig hebben we nu de juiste partners en met zo’n veelbelovend product voor betaalbare en betere zorg ben ik ervan overtuigd dat we onze weg wel gaan vinden… Maar zeker weten doe je het nooit. Dus werken we er hard aan en proberen we in deze spannende tijden vooral ook plezier te houden in wat we doen.’

Reacties